Geruchsinn bei Wellensittichen – und sie riechen doch!

Lange wurde angenommen, dass Papageienvögel keinen oder einen nur sehr schwachen Geruchsinn besitzen. Eine neue Studie hat dies jetzt wiederlegt. Eine Gruppe chinesischer Wissenschaftler stellte fest, dass Wellensittichhennen die Männchen durch bestimmte Geruchststoffe, die aus der Bürzeldrüse der Hähne abgesondert werden, erkennen können.

Untersucht haben die Forscher der Chinese Academy of Sciences dies über zwei verschiedene Auswahltest und eine chemische Analyse. Für den Auswahltest wurde ein Y-förmiges Labyrinth verwendet. Die Weibchen konnten in diesem Labyrinth aufgrund des Geruchssinnes Hähne von Hennen unterscheiden, was auf geschlechtsspezifische Geruchsunterschiede hinweist.
Bei der chemischen Analyse der Absonderungen aus der Bürzeldrüse stellte sich dann auch tatsächlich heraus, dass drei Alkanole, Octadecanol, Nonadecanol, and Eicosanol, bei Männchen in vierfach größerer Menge als bei Weibchen vorkommt. Von diesen Molekülen könnte man also annehmen, dass sie als männliche Botenstoffe fungieren.

Die Testkandidatinnen zeigten auch eine deutliche Präferenz für Hähne, die mit einer Mischung dieser drei Alkanole behandelt wurden. Ließ man in dieser Mischung einen – egal welchen – der Bestandteile weg, so verlor der Test-Hahn an Attraktivität für die Hennen.

Im nächsten Test wurden einige der Hähne mit dieser Mischung, andere jedoch mit weiblichem Bürzeldrüsensekret behandelt. Obwohl die Weibchen die Hähne sehen, also auf visuelle Geschlechtsunterschiede achten konnten, wählten sie bevorzugt die Hähne aus, die mit der Alkanolen-Mischung behandelt wurden. Also ist der Geruchsunterschied bei der Auswahl von Männchen und Weibchen sogar wichtiger als die Optik. Als Gegentest wurden wieder einige Hähne mit der Alkanol-Mischung behandelt. Diesmal wurde aber eine Gruppe anderer Hähne statt mit weiblichem, mit männlichem Bürzeldrüsensekret behandelt. Und siehe da, die Hennen reagierten genau gleich auf beide Gruppen.

Die Schlussfolgerung dieser Untersuchung legt nahe, dass die drei identifizierten Alkanole in ihrer Zusammenwirkung anziehend auf Wellensittichweibchen wirken. Es bedeutet auch, dass die Bürzeldrüse eine bislang unerkannte Funktion im Sexualverhalten von Wellensittichen spielt. Nicht zuletzt wurde durch diese Forschungsarbeit auch gezeigt, dass Wellensittiche sehr wohl einen Geruchssinn haben, der zudem in manchen Situationen wichtiger ist als der Gesichtssinn.

Diese Studie muss natürlich nun auf andere Papageienarten übertragen werden und natürlich auch auf den umgekehrten Fall. Können die Wellensittichmännchen auch die -weibchen riechen. Dies liegt zwar nahe, muss aber noch bewiesen werden. Auch würde es mich interessieren, wie die Situation bei Papageienarten ist, die keine Bürzeldrüse besitzen. Es gibt noch so viel, was über unsere gefiederten Mitbewohner noch erforscht werden muss. Spannend!

Jian-Xu Zhang, Wei Wei, Jin-Hua Zhang, and Wei-He Yang, Uropygial Gland-Secreted Alkanols Contribute to Olfactory Sex Signals in Budgerigars, Chem Senses 2010 35: 375-382.

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Über die Autorin 

Ann Castro

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